23 Nov 2015

Articulo

 

Cuando la infraestructura de comunicaciones falla durante un desastre

 

 

Christina Richards

VP de Marketing de AOptixis


Christina Richards es responsable de la visión estratégica y ejecución de marketing de AOptix. Dirige también esfuerzos de sensibilización para la tecnología de radio láser de la compañía. Richards es una veterana de 20 años en la industria de las comunicaciones inalámbricas.

Como hemos visto, el mal tiempo de este verano en Texas y en todo el suroeste de Estados Unidos, uno de los impactos más inmediatos y significativos de las inundaciones y los desastres naturales es la interrupción repentina y en gran escala de la infraestructura de comunicaciones. Cuando las redes públicas de comunicaciones fallan, el impacto puede ser ampliamente sentido y tiene la capacidad para acabar con el acceso a las telecomunicaciones estándar de fijos y móviles, además de Internet e incluso los dispositivos de comunicación de emergencia basados en satélites

Si los sistemas de comunicación están parcial o completamente fuera de línea, esto puede hacer una gran diferencia entre la vida y la muerte de los afectados durante un desastre natural. La localización de los que pueden estar atrapados o heridos se convierte en casi imposible para los servicios de emergencia, y los esfuerzos de rescate se complican aún más por la incapacidad de coordinar a través de métodos estándar de comunicación.

 

¿COMO LA INFRAESTRUCTURA DE COMUNICACIONES FALLA DURANTE UN DESASTRE?

 

Daño físico a los dispositivos de red

Tal vez la causa más común de las fallas de comunicación durante los desastres es el daño físico a los dispositivos o componentes que forman la infraestructura de la red. Los vientos huracanados, las inundaciones y la actividad sísmica, todos pueden crear perturbaciones físicas que tienen el poder de hacer un daño significativo a las ciudades y los equipos de comunicación vulnerables que son responsables de dar soporte a estas áreas geográficas.

Las interrupciones causadas por daños físicos tienen el potencial de ser muy costosas y consumen mucho tiempo de restauración, ya que requieren de mantenimiento o sustitución de redes complejas de hardware para restablecer las comunicaciones. Esto es especialmente problemático si están involucradas grandes instalaciones tales como torres celulares o cables de fibra óptica. Si una antena de telefonía móvil está muy dañada o incluso derribada, no sólo provoca grandes trastornos en las comunicaciones inalámbricas de la zona, sino que además es muy caro de reemplazar y seguirá siendo un problema significativo hasta que el proveedor de servicios sea capaz de conseguir un equipo de reparación en la zona afectada.

Del mismo modo, el daño a los cables de fibra óptica puede ser un desafío aún mayor para reparar. Debido a que los cables están ocultos bajo tierra, grandes porciones de tierra y carreteras pueden necesitar ser excavadas sólo para determinar la ubicación exacta de los daños.

Las conexiones inalámbricas son también susceptibles a la alteración o daño durante los desastres, ya que diferentes señales se pueden cortar por una fuerte lluvia, nieve o niebla. El transmisor en sí también puede recibir daño o ser desconectado de la alineación con su receptor. Si bien estas cuestiones son a veces más baratas y más fáciles de corregir que los daños a la infraestructura cableada, sigue siendo, sin embargo, un serio obstáculo para reunir esfuerzos si quedó fuera de línea durante un desastre.

Congestión de la Red

Cuando ocurre un desastre, los "tubos" que componen nuestras redes de comunicaciones a menudo se congestionan a niveles excepcionalmente altos de tráfico de datos, ya que los afectados tratan de ponerse en contacto con familiares y amigos, el personal de emergencia trabaja para coordinar los esfuerzos de ayuda, y cientos más suben vídeos e imágenes de los daños.

Los centros de agregación son a menudo el punto de falla para las redes congestionadas. Esto ocurre cuando los datos de un número de fuentes más pequeñas fluyen por un punto central de proceso y crea cuellos de botella. Cuando esto sucede, las comunicaciones pueden ser muy limitadas o incluso cortarse por completo, y los mensajes importantes a menudo se pierden bajo la acumulación de datos en cola por canalizar hacia sus destinos previstos. Lo que es más, estos cuellos de botella a menudo no se descubren hasta que sucede una crisis u otras situaciones en las que la capacidad máxima de la red se presiona más allá de su límite superior, y para entonces ya es demasiado tarde para solucionar el problema.

 

CONSECUENCIAS DE LA FALLA DE INFRAESTRUCTURA DE COMUNICACIONES

 

Prevención de Respuesta a Emergencias

En las horas y días siguientes inmediatos a un desastre, la principal prioridad para los servicios de emergencia es prevenir cualquier pérdida adicional de la vida, y si es posible, mitigar los daños a la propiedad y la infraestructura pública. Durante este tiempo, es fundamental que los trabajadores de rescate y funcionarios gubernamentales coordinen sus esfuerzos y localicen víctimas que pueden estar heridas o atrapadas, pero los esfuerzos de ayuda pueden ser paralizados o seriamente retrasados si los organismos de respuesta no son capaces de comunicarse entre sí.

Grandes esfuerzos de socorro implican una multitud de agencias/equipos - federales, municipales e independientes – todos con la necesidad de trabajar al unísono. Porque cada uno de estos grupos tiene su propia estructura organizativa, la coordinación de esfuerzos es una tarea de enormes proporciones y compleja, incluso en las mejores circunstancias. Cuando las conexiones de red están limitados o no están disponibles, la coordinación eficaz se torna aún más complicada, y la falta de una estructura de mando global puede crear problemas de comunicación y retrasos en la acción. En situaciones sensibles al tiempo como éstas, incluso esos pocos minutos perdidos pueden significar la diferencia entre la vida y la muerte de las víctimas necesitadas de rescate.

Difusión de información falsa y Confusión

En ambas redes, públicas y privadas, no puede haber un desequilibrio en el volumen de información que fluye hacia fuera de una zona de desastre versus la información que entra. Aquellos dentro de la zona, por supuesto, tienen acceso muy limitado a las comunicaciones, y los informes o imágenes que son capaces de compartir son reutilizados de forma rápida por las organizaciones de noticias externas y difundidos a la audiencia nacional. Esto puede significar que los observadores externos a menudo tienen acceso a mucha más información sobre lo que está ocurriendo a muchos de los individuos dentro de la zona afectada.

Aunque no es tan peligroso como un retraso en los esfuerzos de respuesta de emergencia, los rumores que puedan resultar de los desequilibrios de los canales de comunicación, tienen el potencial de crear una gran confusión. Sin un flujo organizado de información, informes contradictorios de víctimas, daños a la propiedad y otros peligros pueden propagar la desinformación y el pánico en momentos en que la organización y la sensatez son la clave para llevar a cabo operaciones de rescate tan rápida y eficientemente como sea posible.

 

MEDIDAS PREVENTIVAS PARA MANTENER LAS REDES INTACTAS

 

Diversidad de rutas de redes

Diversidad de trayectos de la red es una de las tácticas más eficaces para reducir el riesgo de falla de comunicaciones durante un desastre. Esto se logra mediante el establecimiento de dos o más conexiones de red que utilizan, ya sea un tipo diferente de tecnología o un camino físico diferente, minimizando la posibilidad de que ambas conexiones serán eliminadas al mismo tiempo. Estas vías también deben ser seguras y completamente redundantes en los datos que procesan, por lo que en caso de que una ruta falle, el flujo de información no sea interrumpido ni reducido.

¿Así que los métodos de la diversidad de ruta de redes son más eficaces para mantener comunicaciones intactas durante un desastre? Mientras que algunas empresas confían en el arrendamiento de rutas alternativas de fibra oscura, las supuestamente diversas vías en realidad a menudo siguen viajando por el mismo conducto físico. Esto crea la posibilidad de un único punto de falla, ya que cualquier impacto al conducto físico que causa una rotura de fibras cortará inmediatamente la conectividad, dejando las conexiones de redes críticas vulnerables y haciendo del “conducto diverso” un camino muy difícil de llegar.

A menudo es mucho más eficaz utilizar uno o más enlaces inalámbricos para complementar conexiones de fibra óptica de cable existente, ya que las tecnologías para ondas milimétricas y otras transmisiones inalámbricas utilizan vías de red totalmente independientes. Al mismo tiempo, sin embargo, es también importante que los operadores utilicen una solución inalámbrica que puede satisfacer los requisitos de fiabilidad y capacidad de la red, de lo contrario una pérdida de la conexión primaria puede resultar en comunicaciones severamente limitadas, independientemente de la conexión de respaldo.

Redes Ad-Hoc

Debido a que las conexiones de red no siempre pueden ser conservadas en un escenario de desastre, otro método eficaz para mantener y / o restaurar las comunicaciones en las horas inmediatamente después del evento es establecer una o más conexiones de red ad-hoc. Las redes Ad-hoc permiten el rápido despliegue de conectividad de fibra como en situaciones donde se necesita la capacidad de manera expedita, y permiten a las víctimas como los trabajadores de emergencia, comunicarse cuando es más importante.

Estas conexiones de red se pueden establecer rápidamente, incluso en zonas donde la infraestructura regular ha sido devastada, mediante el uso de un dispositivo de transporte inalámbrico encima de una plataforma móvil, como un COW (cellular on wheels/ celular en ruedas) o un COLT (cellular on light trucks/ celular en camiones ligeros). El vehículo simplemente maniobra en el área y se puede empezar a transmitir en cuestión de horas, mucho más rápido que el tiempo que se necesita para reparar o reemplazar el equipo existente de la infraestructura de red. De hecho, se desplegó un número de COWs en el huracán Katrina para proporcionar servicio telefónico fundamental a fin de rescatar y recuperar trabajadores cuando las redes celulares de la zona habían sido completamente cortadas, y permitió a los socorristas organizar sus esfuerzos y centrarse en las áreas más devastadas por la tormenta.

El fracaso de las redes de comunicaciones es una algo común durante muchos escenarios de desastre, y todavía seguimos viendo esta secuencia de eventos, jugando una y otra vez con consecuencias mortales, costosas y potencialmente previsibles. Al trabajar para entender mejor las consecuencias de la pérdida de las comunicaciones durante un desastre, y cómo las tecnologías alternativas pueden ayudar a redes seguras contra fallas durante estos eventos, podemos asegurar que estamos preparados para cuando el próximo desastre pueda golpear.